Water op Saturnus

Nieuws | de redactie
22 augustus 2011 | Hoe kan op de grote gasplaneet Saturnus water voorkomen? De Europese infraroodsonde Herschel heeft dit raadsel opgelost. De bron van het levensvocht blijkt klein en verbluffend.

Astronomen breken zich al meer dan een decennium het hoofd aan devraag waar het water in de wolkenlagen hoog in de dampkring rondSaturnus van daar komt. De enorme stormen en wolkenbanden die dereusachtige planeet beheersen, bevatten allerlei chemischebrouwsels, maar water was er eerder nooit ontdekt. Totdat de ESAmet Herschel – vol Nederlands ruimtevernuft –  Saturnus enzijn maantjes ging aftasten.

Herschel ontdekte dat de maan Encladus op zijn zuidpool allerleivulkanische fonteinen blijkt te hebben. Deze spuiten voormenselijke ogen onzichtbaar gebleven waterdamp uit een ‘hete zee’onder de ijskoude korst van het oppervlak en dat tot buiten deeigen aantrekkingskracht van het kleine hemellichaam. Op die manieris rond Saturnus een nieuwe ring ontdekt: een van flinterdunnewaterdamp uit de fonteinen van Encladus.

Drie tot vijf procent van de druppels uit deze ring komtuiteindelijk in de atmosfeer van Saturnus zelf terecht. Het kleineEncladus is daarmee de enige maan in het zonnestelsel waarvan wijnu weten dat hij de chemische samenstelling van zijn moederplaneetdirect actief beïnvloedt. Wat dat water op Encladus zelf en in dewolken van Saturnus te weeg brengt? Hoe meer de mens bij Saturnusrondkijkt, hoe duidelijker wordt hoe weinig we nog weten enbeseffen wat ‘dichtbij ons’ aan scheppingswonderen zichaanbiedt.


Schrijf je in voor onze nieuwsbrief
«